Les Titans et les Titanides

Artwork de Cronos par MikeAzevedo

Artwork de Cronos par MikeAzevedo

Des Divinités Anciennes

La mythologie gréco-romaine nous raconte bien souvent les aventures des héros et des dieux. Cependant, une autre catégorie de personnage est aussi présente dans les mythes et légendes : les Titans. La première chose qu’il faut savoir est qu’un Titan est, selon la définition, un fils de la Terre et du Ciel, être doué d’une grande force et réalisant des entreprises gigantesques, qui gouvernait le monde avant les dieux (CNRTL). Leur puissance est telle que l’adjectif titanesque est apparu dans notre langue comme un synonyme d’immense ou de surpuissant. Les Titans (et Titanides au féminin) sont donc les enfants de Gaia et d’Ouranos (Uranus), la Terre et le Ciel, frères des Hécatonchires (géants dotés de cent bras et de cinquante têtes) et des Cyclopes. On appelle aussi les Titans les « dieux anciens » qui sont très nombreux, malgré le fait que seule une minorité n’apparaisse dans les récits mythologiques.

Il existe de multiples sources évoquant l’existence et les légendes liées aux Titans. Celui qui nous en apprend le plus est probablement Hésiode dans la Théogonie, qui conte les débuts de la création et le mythe qui va suivre. Cependant, nous pouvons également citer Apollodore et sa Bibliothèque qui apporte des renseignements complémentaires sur le sujet. Ces personnages peuvent également se retrouver dans les récits d’Homère, d’Ovide ou de Virgile. Nous ne possédons finalement que peu d’informations sur eux car ils n’apparaissent pas dans beaucoup de mythes, mais certains sont bien plus connus que d’autres. Je vous propose ici une synthèse globale sur ce thème en reprenant tout d’abord le mythe principal qui met en scène Titans et Titanides, puis en les présentant au cas par cas. Ma bibliographie est principalement constituée des sources, auxquelles nous pouvons ajouter des dictionnaires mythologiques et les synthèses comme celle d’Edith Hamilton.

La Titanomachie

Nous commençons notre histoire par l’union originelle entre Gaia (la déesse-mère de la Terre) et Ouranos (le Ciel) qui donna naissance à l’eau de la vie qui créa les lacs et les mers ainsi que les montagnes avant de donner naissances aux premiers habitants de la Terre. Après avoir enfantés les Hécatonchires (Briarée, Gyès et Cottos) et les Cyclopes (Argès, Brontès et Stéropès) qu’ils enfermèrent au Tartare car ils craignaient leur puissance destructrice, Gaia et Ouranos donnèrent naissance aux Titans : 6 Titans mâles (Cronos, Crios, Coéos, Océan, Japet, Hypérion) et 6 Titanides femelles (Rhéa, Théia, Phoebé, Téthys, Thémis et Mnémosyne).

Statue d'Ouranos à Versailles

Statue d’Ouranos à Versailles

Ouranos régnait encore sur Terre à cette époque, mais cela n’allait pas durer car Gaia lui en voulait terriblement pour avoir emprisonné les Hécatonchires et les Cyclopes. Elle demanda à son fils préféré, Cronos, de la venger en émasculant son père. Celui-ci se saisit d’une faux de diamant et lui trancha les parties tandis que ses frères et sœurs le tenaient. Des gouttes de sang tombant sur le sol naquirent les Erinyes (ou Furies à Rome), Mégère, Alecto et Tisiphone ainsi que les Méliades, des nymphes des bois. Ce sang tomba également dans la nuit (Nyx) et cette union créa la déesse Lyssa, la rage personnifiée, la folie furieuse. Enfin, certains auteurs attribuent la naissance d’Aphrodite à l’union entre le sang d’Ouranos et l’écume de la mer.

Les Titans et Titanides chassèrent le ciel émasculé de la sorte et placèrent Cronos sur le trône. Ils libérèrent les Cyclopes et les Hécatonchires du Tartare à la demande de leur mère. Cependant, ce fut de très courte durée car Cronos les y renvoya peu de temps après. Il se maria avec sa sœur Rhéa et régna sur le monde depuis le Mont Othrys. Ce règne est connu sous le nom de l’âge d’or, une période où les Hommes (la race d’or) vivaient dans la paix et l’abondance du fait de la présence des Titans sur Terre avec eux.

Néanmoins ce tableau parfait n’allait pas durer. Juste avant de se faire chasser, Ouranos avait prédit à son fils Cronos que lui aussi serait chassé du pouvoir par son propre descendant (dans certains récits, c’est un oracle qui le lui dit). Pour éviter cela, il décida d’engloutir chacun des enfants que lui donnerait son épouse Rhéa, malgré les contestations de cette dernière. Ainsi, la prophétie ne se réaliserait jamais ! Il en avait déjà avalé 5 lorsque Rhéa décida de sauver le dernier : Zeus (Jupiter). Elle envoya l’enfant en Crète chez Amalthée, une chèvre ou une nymphe (sa nature est incertaine) qui l’éleva. Amalthée donnait son lait au petit Zeus, mais aussi au petit Pan qu’elle élevait du même coup. Lorsque Cronos demanda à engloutir son sixième enfant, Rhéa lui apporta une pierre cachée dans un linceul. Il avala la pierre d’un seul coup sans se douter de la manigance.

Cronos et Rhéa par Howard David Johnson

Cronos et Rhéa par Howard David Johnson

Lorsque Zeus eut grandi, Amalthée lui révéla qui il était vraiment ainsi que la vérité sur son père. Zeus entra dans une rage plus puissante encore que celles que nous lui connaissons des différents épisodes mythologiques. Il fit la promesse de sauver ses frères et sœurs et de punir son père pour son crime. Dans cette tâche, il fut aidé par la Titanide Métis (qui représente la sagesse et la ruse) qui lui indiqua une potion qui pourrait faire régurgiter à Cronos ses enfants. Zeus administra sans tarder la boisson à son odieux père et ce dernier vomi alors deux dieux : Poséidon (Neptune) et Hadès (Pluton), ainsi que trois déesses : Héra, Hestia et Déméter. Avec l’aide de ses frères et sœurs, Zeus délivra les Cyclopes et les Hécatonchires, qui jurèrent allégeance à leur sauveur. Les Cyclopes excellaient dans l’art de manipuler les métaux et usèrent de leurs talents pour armer les dieux : le Foudre pour Zeus, le Trident pour Poséidon et la Kunée pour Hadès, un casque rendant invisible son porteur. Ainsi équipés, les dieux n’eurent aucun mal à venir à bout des Titans et à les enfermer dans le Tartare, gardé par des geôliers qui connaissent bien l’endroit, les Hécatonchires.

Les Titans et Titanides en Détails

Cronos/Kronos (Κρόνος)

Artwork de Cronos par Genzoman

Artwork de Cronos par Genzoman

Il est le roi des Titans, père des dieux et déesses et mari de Rhéa. Son attribut principal est la faucille ou la faux qui lui a servi à émasculer son père mais qui représente aussi son aspect de bienfaiteur sur Terre, en lien avec l’agriculture. Il a souvent été confondu avec Chronos, le dieu du temps primordial et parfois on lui a même confié cet attribut supplémentaire pour unifier les deux divinités. Chez les Romains, il est appelé Saturne, le dieu de l’agriculture, du temps et de la mort.

Rhéa (Ῥέα)

Cette Titanide est la sœur et femme de Cronos, mère des dieux et déesses. Elle est la représentation des forces naturelles de la terre, associée aux animaux et notamment aux bêtes féroces comme les lions. Elle a vécu un amour avec Attis, un dieu de la végétation, mais celui-ci tourna au drame : le dieu devait se marier avec une nymphe mais Rhéa, très amoureuse, ne voulait pas de ce mariage. Elle y fit obstacle, ce qui rendit fou Attis, qui s’émascula. Prise de remords, Rhéa le transforma en pin. A Rome, Rhéa est assimilée à la déesse phrygienne Cybèle, mais aussi à Ops, une déesse de la fertilité.

Rhéa telle qu'elle est représentée dans le jeu mobile Legend of the Cryptids

Rhéa telle qu’elle est représentée dans le jeu mobile Legend of the Cryptids

Océan (Ὠκεανός)

Océan (ou Océanos) est, comme son nom l’indique, le Titan des océans, des mers et des fleuves. Il est le mari de Téthys avec qui il a 3000 fils, les dieux fleuves ; et 3000 filles, les Océanides. Il serait également le père de Triptolème (un héros offrant aux Hommes la maîtrise de l’agriculture et du culte de Déméter) qu’il aurait eu avec sa mère Gaia, ainsi que des Cercopes : Passalos et Acmon, qu’il aurait eu avec sa fille Théia (une Océanide à distinguer de la Titanide Théia). Océan est souvent représenté à l’image d’un vieillard qui laisse s’échapper de son urne l’eau des mers, des fleuves et des rivières. Lors de la Titanomachie, il ne s’opposa pas aux desseins de Zeus et continua de régner sur les océans avec sa femme. Il n’est donc pas hostile aux dieux : il a d’ailleurs gardé la jeune Héra pendant ces évènements pour la protéger. Il aida aussi Héraclès lors de ses douze travaux en lui confiant la coupe en or d’Hélios.

Téthys (Τηθύς)

La benjamine des Titans et femme d’Océan est la personnification de la fécondité marine. Elle joue généralement un rôle bénéfique dans les mythes dans lesquels elle apparaît. Elle symbolise également la mer lorsque, le soir venu, elle recevait le soleil couchant.

Mosaïque romaine représentant Océan et Téthys

Mosaïque romaine représentant Océan et Téthys

Japet (Ἰαπετός)

Japet est un Titan considéré comme l’un des ancêtres de la race humaine. Il participe à l’émasculation d’Ouranos et aidera les autres Titans pendant la Titanomachie, ce qui lui vaut d’être enfermé au Tartare par Zeus. Sa compagne est Clymène ou Asia et ses fils sont nombreux : Prométhée, Epiméthée, Atlas, Ménétios et Hespéros.

Hypérion (Ὑπερίων)

Hypérion est un Titan marié à sa sœur Théia dont il a trois enfants : Hélios (le soleil), Séléné (la lune), Eos (l’aurore) et Titan (qui est aussi un Titan…). Il symbolise le feu solaire et est un dieu primordial au même titre qu’Océan (le feu et l’eau). Il est le premier être vivant à comprendre le fonctionnement des astres.

Théia (Θεια)

Femme d’Hypérion et Titanide, Théia peut aussi se voir appeler Euryphaessa, voire Basilée par le biais de Diodore de Sicile. Son nom premier veut littéralement dire « déesse », alors qu’elle n’en est même pas une, puisqu’elle est Titanide ! Il ne faut pas confondre Théia la Titanide et Théia l’Océanide, fille d’Océan.

Artwork de Théia

Artwork de Théia

Crios (Κρίος)

Crios est un Titan père d’Astréos, Pallas et Persès et parfois de Python. Sa femme est Eurybie, une déesse marine primordiale également considérée comme une Titanide. Il se battu aux côtés de son frère Cronos lors de la Titanomachie et fut donc emprisonné dans le Tartare en guise de châtiment.

Céos (Κοῖος)

Son nom peut aussi s’écrire Coéos ou Koios, voire Polos. Marié à sa sœur Phoebé, ils ont de cette union deux enfants : Léto et Astéria. C’est un Titan Sidéral, c’est-à-dire qu’il organise les constellations du Zodiaque dans l’univers en étant l’axe central de rotation. On considère également qu’il est le Titan de l’intelligence. Il est lui aussi enfermé au Tartare à l’issue de la Titanomachie.

Phoebé (Φοίϐη)

Cette Titanide est la femme de Céos comme dit ci-dessus. Elle est très liée à la lumière, à la Lune et à sa petite-fille, Artémis, avec qui on la confond parfois. Phoebé possède également le pouvoir de l’oracle de Delphes, qu’elle confia plus tard à Apollon en cadeau d’anniversaire (il reçut alors l’épithète Phébus). Contrairement à son mari, elle conserve sa place au ciel après la Titanomachie.

Thémis (Θέμις)

Statue de Thémis, la Justice

Statue de Thémis, la Justice

Cette Titanide ne s’est pas mariée avec un autre Titan, mais elle la seconde épouse de Zeus (après Métis). Elle représente la Justice, la Loi Divine et l’Equité. A ce titre, elle assiste le dieu des dieux à l’Olympe en rendant la justice à l’aide d’une balance, les yeux bandés et le glaive brandit (symboles présents dans ses représentations). Elle eut plusieurs enfants de Zeus : les Heures, les Moires, Astrée, les nymphes du fleuve Eridan, Homonoia et parfois même les Hespérides. Thémis est une Titanide pleine de sagesse et qui peut savoir l’avenir mieux que Zeus. Il ne faut pas la confondre avec sa fille, Dicé, la Justice Humaine et le Jugement Equitable.

Mnémosyne (Μνημοσύνη)

Mnémosyne est la Titanide de la Mémoire qui aurait également inventé les mots et les langues de la Terre. Elle nomma également les choses du monde afin que chacun puisse s’exprimer. Zeus jeta son dévolu sur elle lorsqu’il l’aperçut et se déguisa en berger pour l’approcher. Ainsi, ils s’unirent neuf nuits de suite et elle accouche de neuf filles, les Muses : Calliope, Clio, Melpomène, Euterpe, Erato, Terpsichore, Uranie, Thalie, et Polymnie.

Les Enfants Titanesques Célèbres

Prométhée (Προμηθεύς)

Prométhée Enchaîné par Nathan Rosario

Prométhée Enchaîné par Nathan Rosario

Il est probablement le plus connu des Titans après Cronos. Ce fils de Japet et de Thémis (ou Clymène) apparaît dans de nombreux mythes comme un bienfaiteur des Hommes. Dès les débuts de l’humanité, il est un protecteur et un enseignant pour les humains : il leur apprend notamment les savoir-faire de la navigation et de la médecine. Il est aussi celui qui établit la norme du rituel du sacrifice aux dieux. Les dieux exigeaient une offrande régulière de nourriture de la part des humains (sous la forme de fumée) alors Prométhée usa d’un stratagème : il tua un bœuf, sépara les entrailles de la viande et place des draps sur les deux tas. Évidemment, le plus gros tas était celui contenant les os et les abas et Zeus le choisit immédiatement. Les Hommes purent donc consommer la viande et laisser le reste aux dieux sous la forme de sacrifice. Furieux, Zeus décida de punir les Hommes en leur enlevant la maîtrise du feu. Ce fut encore une fois Prométhée qui intervint en volant le feu à Zeus et en l’amenant aux Hommes. Pour le châtier, Zeus le condamna de cette façon : il devrait rester enchaîné à un rocher où un aigle viendrait chaque jour lui picorer le foie tandis que cet organe se reconstruirait la nuit. Le seul moyen de le libérer de cette torture serait qu’une autre personne prenne sa place. Des centaines d’années plus tard, le centaure Chiron, qui souffrait d’un mal mortel, passa par là et échangea sa place avec le Titan. Cependant, Zeus décida de faire de Chiron une constellation plutôt que de le voir souffrir. Il fallut attendre la venue d’Héraclès pour que ce dernier tue l’aigle tourmenteur de ses propres mains. Le « transmetteur du feu » fut ainsi sauvé.

Atlas (Ἄτλας)

Atlas est le fils du Titan Japet et d’une nymphe marine, Clymène ou bien d’une Océanide, Asia. Il régnait sur la vaste île de l’Atlantide jusqu’à ce que, son peuple souffrant de dégénérescence, les dieux décident de raser totalement son île de la carte. Ils déchainèrent les flots sur l’Atlantide qui fut immergée avec tous ses habitants. Atlas tenta de se venger mais fut aussitôt vaincu. Il fut alors condamné à porter la voûte du ciel sur ses épaules pour l’éternité. Plus tard, il croisa la route de Persée à qui il refusa l’hospitalité, prétextant que son invité était un fils de Zeus. Le héros le pétrifia grâce à la tête de Méduse, le changeant en une chaîne de montagne, l’Atlas. Il est aussi le père des Hespérides à qui Héraclès (Hercule) devait voler les pommes d’or pour les douze travaux.

Atlas tel qu'il est représenté chez Marvel

Atlas tel qu’il est représenté chez Marvel

Épiméthée (Ἐπιμηθεύς)

Ce Titan est le frère de Prométhée, fils de Japet et de Clymène. D’après les mythes, il aurait créé les animaux. Il avait si bien réparti les qualités entre toutes ces bêtes qu’il oublia d’en donner aux Hommes qui finirent faibles et nus. Épiméthée est surtout connu pour la légende concernant sa femme, Pandore. Pour punir les humains après le rapt du feu par Prométhée, Zeus envoya sur Terre une mortelle de toute beauté nommée Pandore. Elle épousa notre Titan qui ne savait pas à quoi s’attendre. Les dieux confièrent à Pandore un vase rempli de maux qu’elle ne devait absolument pas ouvrir. Cependant, poussée par la curiosité, cette dernière le fit malgré tout, rependant sur Terre les afflictions et les désastres. Néanmoins, une seule bénédiction peuplait le vase : l’espérance. C’est donc là le mythe de la « boîte » de Pandore, en réalité une jarre (un pithos).

Astraeos/Astéros (Ἀστραῖος)

Fils de Crios et d’Eurybie et frère de Pallas et Persès, Astraeos est un Titan dont on sait peu de choses. Il s’unit avec Eos, la déesse de l’aurore, dont il a plusieurs enfants : les divinités des vents (Borée, Zéphyr, Euros et Notos) ainsi que les astres et étoiles. Il est aussi considéré par certains auteurs romains comme un géant, Astrée.

Pallas (Πάλλας)

Ce Titan est lui aussi assez méconnu. Il obtient de sa relation avec Nyx plusieurs enfants : Niké (victoire), Kratos (puissance, pouvoir), Zélos (ardeur, rivalité) et Bia (force, vaillance). Le monstre Scylla serait également son enfant, tout comme Séléné et Eos.

Persès (Πέρσης)

Le dernier de la fratrie est lui aussi un Titan méconnu. Il est considéré comme le géniteur de la déesse Hécate qu’il aurait eu avec Astéria, mais il est peut-être confondu avec le roi Persès, un demi-dieu fils d’Hélios.

Les Adaptations

  • Avant toute chose, vous avez sûrement déjà vu ou entendu parler du film Le Choc des Titans et de sa suite cinématographique. Si ces deux films parlent bien de mythologie et s’inspirent de plusieurs mythes, il a, en revanche, très peu (voire aucun) de liens avec les Titans. De plus, les films s’inspirent des mythes et ne sont absolument pas fidèles aux légendes originales. Ne faites pas trop confiance à Hollywood !
  • Le film Les Titans de 1962 raconte l’histoire de Cadmus, le roi de Crète, qui s’autoproclame dieu. Le Titan Crios est alors dépêché sur Terre pour le châtier. Mais tout ne va pas se passer comme prévu. Une adaptation sympathique du Titan qui, là encore, mixe plusieurs mythes différents.
  • Dans la série de romans Percy Jackson, le héros et ses acolytes sont confrontés au retour du Titan Cronos et de ses frères et sœurs. Après une lutte acharnée dans le dernier tome, Cronos est terrassé par Percy, aidé des demi-dieux et de certains dieux.
Extrait de la bande dessinée La Naissance des Dieux représentant Cronos et Rhéa

Extrait de la bande dessinée La Naissance des Dieux représentant Cronos et Rhéa

  • La bande dessinée La Naissance des Dieux de la collection « La Sagesse des Mythes » de Luc Ferry, Clothilde Bruneau, Dim D et Federico Santagati reprend la conception de l’univers et la Titanomachie. Elle illustre parfaitement le récit hésiodique du combat entre Cronos et ses enfants et la victoire finale de Zeus.
  • Le jeu vidéo Titan Quest reprend le nom des Titans pour signifier son thème mythologique. Ce hack & slash (jeu de rôle et d’action) vous plonge dans l’antiquité afin de combattre les ténèbres au cours d’un périple dans la Grèce, en Égypte et en Asie. L’un des jeux les plus sympathiques sur la thématique de la mythologie gréco-romaine !
  • Cronos est souvent représenté dans l’art sous son nom romain, Saturne. Il est peint dévorant ses enfants par de grands peintres comme Rubens et Goya. Son nom est aussi repris par Verlaine dans ses Poèmes Saturniens pour signifier leur intemporalité. Enfin, plusieurs chansons s’intitulent Saturne, comme chez Brassens ou Nekfeu.
Saturne dévorant un de ses fils par Pierre Paul Rubens

Saturne dévorant un de ses fils par Pierre Paul Rubens

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